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Une économie circulaire pour les smartphones et les ordinateurs portables

D’où vient votre smartphone ? Cette question n’a pas de réponse facile. Il y a de fortes chances que l’appareil ait été assemblé dans une usine en Chine, mais les matériaux qui y sont entrés proviennent probablement du monde entier. Le câblage en cuivre d’Indonésie, le cobalt de sa batterie rechargeable de la République démocratique du Congo et le fer de ses haut-parleurs et de son microphone d’Amazonie.

L’effort combiné pour extraire ces matériaux – et les nombreux autres nécessaires pour les transformer en smartphone – pèse lourdement sur les personnes et sur l’environnement.

Pour commencer, il y a l’empreinte carbone : les quatre cinquièmes des émissions de carbone générées par un nouvel iPhone ne proviennent pas du transport maritime international, mais de l’exploitation minière et de la fabrication. Ensuite, il y a la destruction rampante de l’écosystème : l’extraction de l’or – utilisé pour les connecteurs et les fils des appareils électroniques – est une cause majeure de déforestation en Amazonie, par exemple, tandis que l’extraction de l’étain au large des côtes indonésiennes est responsable de la destruction des récifs coralliens.

Les violations des droits de l’homme associées à l’extraction de matériaux pour smartphones sont tout aussi alarmantes. Pour ne prendre qu’un exemple, une grande partie de l’extraction du cobalt en République démocratique du Congo est réalisée par des femmes et des enfants opérant dans des environnements toxiques et potentiellement mortels. Ni les sociétés minières ni les sociétés d’électronique ne sont tenues responsables de ne pas avoir répondu aux pratiques inhumaines sur lesquelles elles s’appuient.

L’épidémie de déchets électroniques

Les impacts environnementaux et humains des appareils électroniques ne s’arrêtent pas lorsqu’ils atteignent les consommateurs. La plupart d’entre nous échangeons nos smartphones et ordinateurs portables contre de nouveaux après quelques années. L’élimination de ces appareils électroniques et d’autres génère une quantité alarmante de déchets, ou déchets électroniques, comme on les appelle. Rien qu’en 2019, nous avons généré 53,6 millions de tonnes métriques de déchets électroniques dans le monde, un chiffre qui devrait atteindre près de 75 millions d’ici 2030.

Certaines organisations et particuliers prennent soin de recycler leurs appareils électroniques usagés. Traditionnellement, cependant, cela a conduit à l’expédition de nombreux appareils vers les pays en développement, où ils sont souvent dépouillés de métaux précieux dans des environnements dangereux et non réglementés.

Lorsqu’une grande entreprise doit se débarrasser d’un lot d’appareils usagés, elle s’associe généralement à une société d’élimination des actifs informatiques (ITAD), qui est en mesure de tirer parti de l’efficacité de l’échelle en assurant le ramassage et le démantèlement sur site. Cependant, les consommateurs individuels ont longtemps manqué d’un moyen simple, sûr et transparent de se débarrasser de leurs anciens smartphones, ordinateurs portables et tablettes. En conséquence, bon nombre de ces appareils finissent soit à la décharge, soit rangés dans des tiroirs, accumulant la poussière.

Un nouveau modèle

C’est la situation dans laquelle Will Cohen est intervenu lorsque son groupe de capital-investissement a acheté une société ITAD appelée HiTech Assets en 2016. Cohen, qui venait d’un milieu de conseil et était relativement peu familier avec le paysage de l’élimination des technologies, n’a pas été impressionné par ce qu’il a vu. .

« Il y avait un réel manque de durabilité proactive de la part des entreprises de notre espace », dit-il. « Les équipements qui auraient pu être réparés et réutilisés ont plutôt été recyclés, car c’est ce qui était le moins cher. Mais le recyclage a fini par ajouter plus de déchets au flux de déchets. Ma pensée était : « Et si nous évitions le gaspillage en premier lieu ? »

À cette fin, Cohen a dirigé la transformation de HiTech Assets en CircleIT, avec un nouvel engagement à créer une économie circulaire pour les produits technologiques. CircleIT a commencé par permettre aux consommateurs individuels de réutiliser facilement leurs appareils usagés. Tout ce qu’ils ont à faire est d’entrer des informations de base sur leur appareil sur le site Web de CircleIT. Ensuite, ils reçoivent un code d’expédition, qu’ils apportent avec leur appareil dans un magasin FedEx. Pour un montant forfaitaire de 12 $, FedEx expédie l’article à l’installation de traitement de CircleIT à Oklahoma City, OK, où ses données sont effacées en toute sécurité.

Enfin, CircleIT réutilise l’appareil, lui donnant une seconde vie dans l’un des nombreux contextes potentiels. Par exemple, de nombreux ordinateurs portables usagés de CircleIT sont remis à neuf et donnés à des étudiants qui n’ont pas les moyens d’acheter des ordinateurs. « Je vis à Baltimore, où 30 % des étudiants du centre-ville n’ont pas accès à Internet », déclare Cohen. « Je voulais que CircleIT résolve ce type de déséquilibre. »

Pendant ce temps, les consommateurs peuvent voir exactement comment leurs appareils sont réutilisés. Dans les 30 jours suivant la réception de l’appareil, CircleIT publie un rapport d’impact électronique détaillant ce qui lui est arrivé et combien de déchets ont été évités grâce à sa réaffectation.

Aider les entreprises à atteindre leurs objectifs environnementaux

Le nouveau modèle de CircleIT a connu un succès immédiat. En 2020, l’entreprise a traité 569 616 appareils qui, autrement, auraient pu être mis en décharge ou recyclés de manière inappropriée, évitant ainsi 15 210 tonnes d’émissions de gaz à effet de serre liées à la fabrication de nouveaux appareils et composants. Ses programmes ont également aidé à empêcher l’équivalent de près de 181 500 briques de déchets dangereux d’atteindre les décharges, d’être recyclés de manière inappropriée ou incinérés.

Lorsque Cohen a vu le succès de ce programme axé sur le consommateur, il a commencé à se demander pourquoi des techniques similaires ne pouvaient pas être étendues. De cette réflexion est née la plateforme environnementale, sociale et de gouvernance (ESG) de CircleIT, qui aide les entreprises à respecter leurs engagements ESG en se débarrassant de technologies obsolètes. Maintenant, CircleIT recherche activement des organisations à but non lucratif et des groupes environnementaux ayant besoin d’appareils technologiques afin que CircleIT puisse s’associer pour les fournir.

Voici un exemple que l’entreprise a actuellement en préparation : CircleIT prévoit de collecter des appareils auprès d’entreprises qui cherchent à s’en débarrasser, et de donner les appareils (ou de contribuer au produit généré par leur revente) à une organisation partenaire qui les utilise pour créer des modules d’ondes sonores acoustiques utilisé pour détecter la déforestation non signalée dans les forêts tropicales du monde entier. Les entreprises ou les particuliers qui contribuent à la technologie par le biais de ce programme sont en ligne pour recevoir un score ESG élevé, recueillant des niveaux plus élevés d’investissement individuel et institutionnel. Cela conduit à des résultats plus positifs à long terme pour l’environnement, le tout à un coût initial minimal.

« Cela ne devrait pas coûter un bras et une jambe aux particuliers ou aux entreprises pour se débarrasser des appareils électroniques », déclare Cohen. « Et cela ne devrait rien coûter du tout à la Terre. »

CircleIT est un fournisseur ITAD numérique et B Corporation axé sur la destruction sécurisée des données et la réutilisation de la technologie pour créer des résultats bénéfiques pour les clients, environnementaux et sociaux. Nous facilitons la tâche des entreprises, y compris celles qui ont une main-d’œuvre distante croissante, pour éliminer et réutiliser de manière sécurisée et durable les anciens ordinateurs portables, ordinateurs de bureau et autres appareils technologiques inutilisés. Nous quantifions ensuite les impacts environnementaux et sociaux positifs de nos services dans un rapport ESG certifié que nos clients peuvent appliquer à leurs propres objectifs ESG.

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