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L’EPA peut-elle réellement rendre les autobus scolaires plus écologiques ?

L’Environmental Protection Agency a une nouvelle stratégie en tête pour réduire l’exposition toxique des enfants : électrifier davantage d’autobus scolaires.

Le mois dernier, l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, s’est rendu en Virginie du Nord pour faire connaître le programme Clean School Bus de l’agence, qui remboursera aux districts 5 milliards de dollars sur cinq ans s’ils remplacent leurs bus diesel par des véhicules électriques à zéro émission. Ces remises pourraient grandement contribuer à décarboniser le secteur des transports américain, la plus grande source d’émissions de gaz à effet de serre du pays. Mais les responsables de la santé publique affirment que les avantages vont au-delà du climat, améliorant potentiellement la santé de millions d’enfants.

« Les gaz d’échappement diesel sont fortement associés au risque d’asthme et provoquent une inflammation des voies respiratoires et des vaisseaux sanguins », a déclaré Gina Solomon, chercheuse principale à l’Institut de santé publique, à E&E News. « Aucune de ces choses n’est ce que nous voulons voir arriver aux enfants sur le chemin de l’école. »

Des chercheurs du National Resources Defense Council et de l’Université de Californie à San Francisco ont récemment découvert que les particules à base de diesel à l’intérieur des autobus scolaires peuvent être jusqu’à 10 fois plus élevées qu’à l’extérieur du véhicule. Ils ont conclu que les vapeurs de diesel dans les autobus scolaires montaient en fait à travers les planchers des autobus.

En revanche, les bus entièrement électriques n’émettent aucune émission et réduiraient considérablement l’exposition des élèves aux émissions nocives.

Mais malgré tous les avantages pour la santé de l’électrification des autobus scolaires, de nombreux districts ont été bloqués par les dépenses initiales. Les bus électriques coûtent plus de trois fois plus cher que les bus diesel, ce qui met les flottes entièrement électriques hors de portée financière pour de nombreuses communautés.

Conformément à son plan d’électrification du parc de véhicules fédéraux, le président Biden avait initialement proposé 174 milliards de dollars pour les autobus scolaires électrifiés. Cette proposition impliquait l’électrification de 96 000 autobus scolaires, soit environ 20 % du parc total d’autobus scolaires du pays. Ces ambitions ont depuis été revues à la baisse. Le programme actuel de 5 milliards de dollars pour les autobus scolaires propres ne fournit un financement suffisant que pour environ 11 000 nouveaux autobus électriques.

Mais si l’argent est une bonne nouvelle pour de nombreux districts, les limites du programme ont également suscité des préoccupations en matière d’équité. « Il y a beaucoup de districts qui ne sont tout simplement pas en mesure de mettre cet argent d’avance et de demander ensuite des remises », a déclaré Molly Rauch, directrice des politiques de santé publique pour Moms Clean Air Force. Et comme les communautés de couleur sont souvent plus exposées aux émissions de particules sur la route et moins de ressources financières que leurs homologues blancs, le programme peut ne pas atteindre les personnes les plus à risque de problèmes de santé.

Pourtant, plusieurs grandes municipalités semblent désireuses de faire la transition vers les bus électriques. L’année dernière, Boston a annoncé qu’elle remplacerait l’ensemble de sa flotte d’autobus scolaires par des autobus électriques d’ici 2030. Et plus tôt ce mois-ci, New York est devenu le premier État à s’engager à électrifier entièrement sa flotte – 50 000 autobus d’ici 2035.

On espère que les nouveaux fonds de l’EPA permettront à davantage de districts scolaires d’acheter plus rapidement des bus électriques. À mesure que la technologie des batteries s’améliore, les coûts des bus électriques devraient baisser, ce qui permettra à davantage de districts scolaires d’accéder au marché des véhicules électriques.

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