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Les pipelines de CO2 arrivent. Un expert en sécurité des pipelines dit que nous ne sommes pas prêts.

Il y a un an, un autre type de projet de pipeline a été annoncé dans le Midwest. La plupart des pipelines récupèrent le pétrole ou le gaz d’un puits et le livrent aux clients qui le brûlent, émettant du dioxyde de carbone dans l’atmosphère. Celui-ci fonctionnerait presque à l’envers. Une société appelée Summit Climate Solutions prévoyait de capturer le dioxyde de carbone des raffineries d’éthanol de l’Iowa, du Minnesota, du Nebraska et des Dakotas, puis de le transporter via le pipeline proposé vers un site du Dakota du Nord où le CO2 serait enfoui profondément sous terre.

Dans les mois qui ont suivi, deux autres entreprises ont proposé des projets de pipeline de CO2 similaires dans le Midwest, et une autre souhaite étendre un pipeline existant dans le Sud. Le boom soudain est motivé par des incitations fédérales et étatiques pour la capture et le stockage du carbone, ou CSC, ainsi qu’un nouveau programme de prêts à faible taux d’intérêt pour les pipelines de CO2 adopté par le Congrès l’année dernière et le soutien général de l’administration Biden pour développer le « carbone gestion » dans le but de réduire les émissions de carbone.

Mais alors que le nombre de propositions de pipelines se multiplie, un nouveau rapport commandé par le Pipeline Safety Trust, un groupe de défense à but non lucratif, avertit que les réglementations sur les pipelines de CO2 ne sont pas à la hauteur pour assurer la sécurité des communautés.

« Le pays est mal préparé à l’augmentation du kilométrage des pipelines de CO2 entraînée par la politique fédérale de CSC », écrit l’auteur du rapport Richard Kuprewicz, un consultant indépendant en sécurité des pipelines engagé par le Pipeline Safety Trust. « La réglementation fédérale sur la sécurité des pipelines doit être rapidement modifiée pour relever ce nouveau défi et s’assurer que le public a confiance dans la réglementation fédérale sur la sécurité des pipelines. »

La sécurité des pipelines est supervisée par la Pipeline and Hazardous Materials Safety Administration, ou PHMSA, une subdivision du Département américain des transports. L’agence a commencé à réglementer les pipelines de dioxyde de carbone en 1991. Aujourd’hui, il y a un peu plus de 5 000 miles de pipelines de CO2 aux États-Unis, dont la plupart livrent du CO2 aux champs pétrolifères, où les entreprises le pompent sous terre pour stimuler la production de pétrole. Mais les chercheurs affirment que capturer le dioxyde de carbone des installations industrielles et aspirer le CO2 directement de l’air seront des outils essentiels pour lutter contre le changement climatique. Afin d’acheminer ce CO2 vers des sites où il peut être séquestré en permanence sous terre, ils estiment que les États-Unis pourraient avoir besoin de 30 000 à 65 000 milles de pipeline.

La découverte la plus préoccupante du nouveau rapport, selon Bill Caram, directeur exécutif du Pipeline Safety Trust, est que les réglementations pour évaluer les impacts potentiels d’une rupture de pipeline de CO2 n’ont pas été développées spécifiquement pour le CO2. Chaque développeur de pipeline doit identifier les « zones à conséquences élevées » potentielles où un rejet accidentel aurait des effets négatifs importants sur la santé humaine ou l’environnement. Les zones à conséquences élevées pour les oléoducs et les gazoducs sont bien définies, mais le rapport note que le CO2 a des considérations différentes et probablement un rayon de préoccupation beaucoup plus large. Le CO2 est plus lourd que l’air, et un panache de CO2 peut parcourir des kilomètres, selon le vent et le terrain, et se déposer dans les zones basses. Le rapport avertit qu’un tel événement serait difficile à détecter pour les personnes à proximité et les premiers intervenants, car le CO2 est incolore, inodore et ininflammable.

« Si je devais choisir une conclusion du rapport qui m’empêcherait de dormir la nuit en tant que défenseur de la sécurité publique, c’est celle-là », a déclaré Caram.

Les habitants de Satartia, Mississippi, l’ont appris à leurs dépens en 2020 lorsqu’un pipeline de CO2 s’est rompu et qu’un panache de CO2 s’est installé au-dessus de la ville, provoquant des étourdissements, des nausées et une désorientation. Beaucoup se sont évanouis. Quarante-neuf personnes se sont rendues à l’hôpital. La PHMSA n’a pas encore publié de rapport d’incident détaillant la cause de la rupture.

« Cet incident s’est produit il y a plus de deux ans », a déclaré Caram. « C’est fou qu’on demande aux communautés de supporter le fardeau du risque de ces pipelines alors que ce rapport reste inédit avec toutes ces questions sans réponse. »

En plus d’exhorter la PHMSA à mettre à jour la façon dont les zones d’impact potentielles sont évaluées, le rapport Kuprewicz recommande que la PHMSA exige des exploitants de pipelines qu’ils injectent une substance odorante dans les pipelines de CO2, comme c’est la norme pour les pipelines de gaz naturel, afin d’aider à alerter le public des fuites potentiellement dangereuses. Il propose de nouvelles exigences pour informer et former les responsables locaux et les intervenants d’urgence sur les dangers uniques posés par un rejet de CO2. Il recommande également de fixer des normes de pureté pour le CO2 transporté par les pipelines, car les impuretés peuvent introduire des risques supplémentaires.

Un porte-parole de la PHMSA n’a pas commenté le rapport Satartia manquant ou les préoccupations soulevées dans le rapport de Kuprewicz. Mais l’agence a déclaré qu’elle examinait ses conclusions et travaillait sur de nouvelles mesures pour renforcer les normes de sécurité des pipelines de CO2, comme la Maison Blanche a demandé à la PHMSA et à d’autres agences qui supervisent les projets de CSC de le faire dans des directives provisoires publiées en février.

Semblable à Kuprewicz, les directives de la Maison Blanche appellent à une planification et à une formation d’urgence spécifiques aux pipelines de CO2. Il cite un besoin de nouveaux outils pour surveiller et améliorer la sécurité, mais s’arrête avant de décrire quels outils sont nécessaires. Il note également que les impacts du changement climatique, comme les inondations et les tempêtes, doivent être pris en compte dans la conception, la construction et l’entretien des pipelines de CO2.

Lee Beck, directeur mondial de la capture du carbone au Clean Air Task Force, une organisation à but non lucratif qui plaide pour le déploiement du CSC, a déclaré que le rapport du Pipeline Safety Trust « fournit des informations importantes et soulève des questions vraiment importantes ». Mais de son point de vue, le document d’orientation de l’administration Biden montre qu’elle « est bien consciente de ce qui doit être fait pour assurer la sécurité réglementaire ». Beck a également noté que depuis 2010, seuls 66 incidents de pipeline de CO2 ont été signalés et aucun décès n’a été signalé. Selon les données de la PHMSA, le taux d’incidents par mile de pipeline de CO2 en 2020 était d’environ la moitié de celui des pipelines de pétrole brut.

Mais Caram craint que la PHMSA n’ait pas le financement ou la capacité d’établir efficacement de nouvelles règles. « Je les considérerais comme une agence notoirement sous-financée et en sous-effectif », a-t-il déclaré.

Rory Jacobson, directeur adjoint des politiques de l’organisation à but non lucratif Carbon180, a également soulevé cette question. « En fin de compte, la PHMSA aura besoin que le Congrès renforce sa capacité réglementaire, son financement et sa compétence pour superviser efficacement et légalement la mise en œuvre des politiques de gestion du carbone récemment adoptées », a-t-il déclaré dans un e-mail. Carbon180 plaide pour une politique de soutien à l’élimination du carbone, une catégorie de solutions climatiques conçues pour aspirer le carbone directement de l’atmosphère, dont certaines utiliseraient des pipelines de CO2.

D’autres promoteurs de pipelines ont mis l’accent sur les antécédents de l’industrie en matière de sécurité. « PHMSA et l’industrie du gaz naturel et du pétrole ont des décennies d’expérience dans le transport sûr du CO2 », a déclaré Robin Rorick, vice-président de la politique intermédiaire à l’American Petroleum Institute, dans un communiqué. Le groupe de l’industrie pétrolière et gazière a été un acteur clé dans l’élaboration de réglementations pour les pipelines de CO2, puisque les compagnies pétrolières achètent du CO2 pour une récupération assistée du pétrole. Rorick n’a pas commenté les conclusions du rapport.

Jesse Harris, porte-parole de Summit Carbon Solutions, la société qui développe le pipeline de dioxyde de carbone du Midwest, a déclaré que la PHMSA « spécifie clairement plusieurs couches de protection pour les opérations de pipeline de CO2 afin d’assurer la sécurité publique ». Il a ajouté: « Nous sommes impatients de continuer à respecter et, dans de nombreux cas, à dépasser toutes les exigences locales, étatiques et fédérales. »

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