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Le projet de récif de coquillages de Port Phillip Bay est une première étape dans la restauration des royaumes sous-marins australiens

À plusieurs miles nautiques au large, un bateau de plongée spécial n’est qu’un point dans la baie de Port Phillip.

Points clés:

  • Des scientifiques marins reconstruisent des récifs en utilisant des coquilles Saint-Jacques et des huîtres recyclées provenant de restaurants
  • Le projet a construit 12 hectares de nouveaux récifs dans la baie de Port Phillip sur les 100 hectares prévus
  • Une partie cruciale du projet de restauration a été la production de l’angasi ou de l’huître indigène

La baie, qui s’étend sur près de 2 000 kilomètres carrés, s’étend vers le sud depuis Melbourne, la deuxième plus grande ville d’Australie.

Deux plongeurs transportant des crustacés vivants descendent sur un récif artificiel, faisant un autre petit pas dans un ambitieux projet de restauration de récifs – le plus grand jamais entrepris en Australie.

Connu sous le nom de Reef Builder, il est soutenu par les gouvernements fédéral et étatique et supervisé par The Nature Conservancy.

« Notre investissement du Commonwealth a produit 40 hectares de récifs de coquillages, et c’est un programme vraiment fantastique », a déclaré le ministre de l’Environnement Sussan Ley.

Restauration de récifs artificiels

Les récifs de coquillages étaient autrefois importants autour d’une grande partie de la côte australienne.

Reef Builder restaure les habitats marins de Noosa dans le Queensland à Perth en Australie occidentale.

En 2017, Port Phillip est devenu le premier de nombreux projets futurs prévus.

Simon Branigan se prépare à plonger avec le scientifique marin Simon Reeves. (Téléphone fixe : Tim Lee)

« C’est un projet vraiment ambitieux – nous avons 13 sites et nous essayons de les relier ensemble pour reformer le récif sud oublié, si vous voulez, de ces récifs d’huîtres dans toutes les baies et les estuaires », scientifique marin a déclaré Simon Reeves.

M. Reeves a été fortement impliqué dans le travail délicat et à forte intensité de main-d’œuvre.

Une fois qu’un site pour un récif est identifié, une grande barge est utilisée pour apporter d’énormes blocs de calcaire qui sont soulevés par une grue et jetés par-dessus bord.

En quelques mois, ils deviendront, littéralement, les éléments constitutifs de la vie.

Une grande barge est utilisée pour apporter des blocs de calcaire. (Fourni : The Nature Conservancy)

Les plongeurs dispersent ensuite les coquillages juvéniles sur le nouveau site récifal dans un processus appelé ensemencement.

Les minuscules huîtres se sont attachées à des coquilles de pétoncles ou d’huîtres qui ont été récupérées auprès de grossistes et de restaurants de fruits de mer, dans le cadre d’une initiative de recyclage appelée Shuck Don’t Chuck.

« Ainsi, ils se cimenteront et se superposeront au fil du temps, de sorte que vous ne verrez pas cette base de récif », a déclaré le scientifique marin de Nature Conservancy, Simon Branigan.

Élevage de nouveau-nés

Les jeunes huîtres et moules sont cultivées à la Queenscliff Shellfish Hatchery, une installation gérée par le gouvernement de l’État située à l’ouest de Port Phillip.

Le projet de restauration a produit l’angasi ou huître indigène, parfois appelée huître plate ou de boue.

La baie de Port Phillip en regorgeait autrefois, mais au début de Melbourne, ils constituaient une source de nourriture bien trop pratique et les récifs de coquillages étaient une nuisance pour la navigation maritime.

L’angasi ou l’huître indigène prospérait autrefois dans la baie de Port Phillip. (Téléphone fixe : Tim Lee)

Les coquilles d’huîtres ont également fourni la chaux essentielle à la construction des grands bâtiments coloniaux de la ville. En quelques décennies, les récifs coquilliers ont été surexploités ou dragués jusqu’à l’oubli.

« Ils ont également brûlé des coquilles d’huîtres et des huîtres vivantes dans des fours à chaux, de sorte que de nombreux bâtiments historiques à Melbourne et ailleurs sont construits à l’arrière de ces récifs de coquillages », a déclaré M. Branigan.

Dans les années 1960, le dragage des pétoncles dans la baie a encore réduit la population d’angasi et de moules bleues – cela signifie que l’écloserie de coquillages est cruciale pour le projet de restauration.

« C’est vraiment la clé de voûte de l’opération de restauration », a déclaré M. Branigan.

L’huître angasi couve ses petits à l’intérieur et les libère dans l’eau. (Téléphone fixe : Tim Lee)

Les scientifiques ont dû découvrir beaucoup de choses sur l’huître angasi peu connue et énigmatique.

Kim Weston vérifie l’état de reproduction des huîtres utilisées pour reconstituer les stocks dans la baie. (Téléphone fixe : Tim Lee)

Contrairement à l’huître de roche de Sydney, plus commune, elle couve ses petits à l’intérieur puis, lorsque les conditions s’y prêtent, les libère dans l’eau.

« Nous avons commencé avec très peu de succès; nous en avons peut-être 300 000 au début », a déclaré le directeur du couvoir, Kim Weston.

« Aujourd’hui, avance rapide de six ans, nous produisons 5 millions, et nous pourrions probablement passer à 10 si nous le voulions vraiment, mais nous sommes limités par l’espace. »

Un objectif ambitieux

Douze hectares de récifs artificiels ont été construits à Port Phillip – l’objectif ultime est un ambitieux 100 hectares.

Même si cela est réalisé, cela ne représentera qu’un dixième de ce qu’il y avait au moment de la colonisation européenne.

La reconstruction de ces royaumes sous-marins rapporte des dividendes ; six ans après le début du projet, les pêcheurs récréatifs attrapent des merlans de taille légale et d’autres espèces qui étaient auparavant difficiles à trouver.

Bob Pearce est heureux de voir la vie marine s’épanouir dans la baie de Port Phillip. (Téléphone fixe : Tim Lee)

Mais Bob Pearce de l’Albert Park Yachting and Angling Club, qui a joué un rôle déterminant dans la reconstruction du récif, pensait qu’il y avait plus en jeu que de simplement attraper un poisson.

« Cela n’a jamais été uniquement une question de poisson. Cela a vraiment toujours été une question de biodiversité et du nombre de créatures marines différentes qui vivent à cet endroit », a-t-il déclaré.

Le naissain d’huîtres nouvellement frayé est élevé dans ces réservoirs d’eau de mer riches en nutriments. (Téléphone fixe : Tim Lee)

Les scientifiques marins Simon Branigan et Simon Reeves constatent une plus grande diversité de la vie marine chaque fois qu’ils visitent les sites de récifs.

Avec environ 80% des récifs de coquillages perdus dans le monde, M. Reeves pensait que la restauration des récifs de Port Phillip était arrivée à point nommé.

« Je pense que nous serions vraiment la première nation à récupérer un écosystème au bord de l’extinction », a-t-il déclaré.

Regardez cette histoire sur la ligne fixe d’ABC TV à 12h30 le dimanche ou sur ABC iview.

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