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La Californie offre 100 millions de dollars aux tribus pour racheter leurs terres. Ça n’ira pas loin.

Quand il avait 10 ans, la mère de Terry Supahan lui a acheté un nouveau vélo. Supahan, membre de la tribu Karuk du nord de la Californie, n’avait auparavant conduit que des vélos d’occasion. Cent ans plus tôt, l’État de Californie avait volé des millions d’acres de terre à sa tribu et à plus d’une centaine d’autres. En 1968, l’État a envoyé des chèques à des Autochtones pour les rembourser. La mère de Supahan a utilisé l’argent qu’elle a reçu – environ 100 $, se souvient-il – pour acheter le vélo, un moment dont Supahan se souvient avec émotion, mais dont il rit maintenant. Comment un vélo pourrait-il se comparer à des millions d’acres de terres volées ?

Le chèque faisait partie d’un règlement foncier de 29 millions de dollars pour environ 65 millions d’acres de terres – les deux tiers de l’ensemble de l’État – volés aux peuples autochtones. Cela équivaut à moins de 50 cents par acre, un prix sans précédent même au 19e siècle, lorsque les États-Unis ont commencé à engloutir les terres autochtones.

Maintenant, le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, veut envoyer plus d’argent aux peuples autochtones, cette fois pour racheter et conserver une partie de ces terres volées – 100 millions de dollars pour près de 200 tribus. La proposition fait partie de l’objectif de Newsom de conserver 30% des terres et des eaux de l’État d’ici 2030, les partenaires tribaux jouant un rôle crucial.

« J’ai chargé notre administration de rechercher des moyens d’aider les peuples autochtones de Californie à accéder, à cogérer et à acquérir vos terres ancestrales », a déclaré Newsom lors d’une réunion avec l’Indigenous Truth and Healing Council de l’État, un groupe de chefs tribaux qui examinent le traitement réservé aux tribus par l’État et formulent des recommandations en vue de réparations. « Aujourd’hui, nous versons un acompte sur cet engagement. »

L’annonce de Newsom intervient au milieu d’une tentative de la Californie de rétablir les relations avec les peuples autochtones après des siècles de génocide. L’effort a commencé sérieusement en 2019, lorsque Newsom a présenté ses excuses aux communautés autochtones au nom de l’État pour la longue histoire de violence, de discrimination et de vol de terres en Californie. L’annonce du rachat intervient également au milieu du mouvement croissant de retour à la terre, mais a suscité des réactions mitigées de la part des dirigeants autochtones.

Gouverneur Newsom sur le futur site du California Indian Heritage Center à West Sacramento, CA. AP Photo/Rich Pedroncelli

« C’est un petit pas dans la bonne direction, mais j’ai beaucoup de questions », a déclaré Joely Proudfit, descendant de la bande Pechanga des Indiens de la mission Luiseño et directeur du California Indian Culture and Sovereignty Center à Cal State San Marcos.

D’une part, selon les experts, le programme de 100 millions de dollars pourrait aider les tribus à conserver leurs terres et servir de pilote pour de futurs programmes en Californie et dans d’autres États. L’argent pourrait avoir un impact important sur la capacité des tribus à protéger l’environnement. D’autre part, il pourrait rapidement manquer d’argent et entraîner peu de changements significatifs, devenant finalement un autre geste vide de la part de l’État.

Aujourd’hui, Terry Supahan est directeur exécutif du True North Organizing Network, un groupe de justice sociale qui travaille avec les tribus pour récupérer des terres, entre autres projets. Il dit que la proposition de Newsom est la bienvenue mais que l’État doit faire plus. « Même si je crois que l’initiative du gouverneur est un pas important dans la bonne direction, ce n’est pas suffisant », a-t-il déclaré. « Il y a tout simplement trop de torts qui devront être corrigés. »

En Californie, une histoire coloniale violente a laissé de nombreuses tribus fragmentées et sous-financées, et les tribus et l’État affirment que rendre le contrôle aux peuples autochtones pour continuer la gérance est crucial pour protéger et préserver l’environnement. Les peuples autochtones ont été reconnus comme les meilleurs gardiens de la terre dans le monde. Selon les Nations Unies, bien que les peuples autochtones ne représentent que 5 % de la population mondiale, leurs terres contiennent 80 % de la biodiversité mondiale.

Mais il y a plus de 100 tribus reconnues au niveau fédéral dans l’État et au moins 70 tribus et communautés non reconnues. La Californie possède également certains des biens immobiliers les plus chers du pays. Dans un État où le prix médian des maisons est d’environ 800 000 $, 100 millions de dollars ne suffiront pas. Et les efforts précédents de retour à terre se sont également avérés coûteux. Récemment, la tribu Wiyot a utilisé une subvention de 1,3 million de dollars de l’État pour racheter 48 acres de terre, tandis que la tribu Esselen non reconnue a utilisé une subvention de 4,5 millions de dollars pour acheter plus de 1 000 acres de terre.

« Avouons-le, c’est la Californie : 100 millions de dollars ne vont nulle part », a déclaré Proudfit. « C’est une goutte dans le seau. »

Avec des prix de l’immobilier si élevés, cela vaut la peine de se demander pourquoi l’État ne se contente pas de rendre directement les terres aux tribus. Wade Crowfoot, secrétaire californien aux ressources naturelles, a déclaré que le transfert direct est un mécanisme que l’État explore, en particulier dans le nord, où le retrait prévu de quatre barrages sur la rivière Klamath pourrait créer un surplus de terres qui pourraient être transférés aux Yurok et Karuk. Tribus. Mais la Californie possède relativement peu de terres, environ 3 % de l’État, tandis que le reste est plus ou moins équitablement réparti entre le gouvernement fédéral et les propriétaires privés. Ainsi, en l’absence de larges portions de terres publiques disponibles, et sans mécanismes juridiques clairs pour les distribuer aux tribus, un fonds foncier permettrait aux tribus d’acquérir des propriétés privées.

Pièges à poisson utilisés pour attraper et documenter la santé du saumon sur la rivière Klamath sur la réserve de Yurok. Photo AP/Nathan Howard

Le programme, qui fait partie de la proposition de budget annuel du gouverneur, devra être approuvé par la législature de l’État en juin et sera géré par la California Natural Resources Agency. Le gouverneur n’a publié aucun détail sur la manière dont l’argent serait alloué et sur les limitations qui pourraient lui être imposées. Les membres du Conseil de la vérité et de la guérison de l’État ont exprimé des inquiétudes quant à la proposition créant un conflit entre les tribus en concurrence pour des terres limitées et des questions sur la façon dont l’argent serait distribué aux tribus non reconnues. Crowfoot reconnaît qu’il existe de nombreuses questions ouvertes sur le fonctionnement du programme.

« Je ne veux pas survendre », a-t-il déclaré. « C’est complexe et sans précédent. Il y a beaucoup de choses que nous allons apprendre en cours de route.

La Californie a une histoire brutale unique dans l’histoire de la colonisation américaine. Peter Burnett, le premier gouverneur de Californie, a déclaré en 1851 qu' »une guerre d’extermination continuera d’être menée entre les deux races jusqu’à ce que la race indienne s’éteigne ». Sous Burnett et les dirigeants suivants, la Californie a parrainé des massacres dirigés par des milices dans tout l’État, réduit en esclavage les peuples autochtones et tenté d’effacer leur culture. Le gouvernement fédéral a également volé des terres autochtones par le biais de 18 traités conclus avec des nations autochtones qui n’ont jamais été honorés et n’ont toujours pas été ratifiés par le Congrès.

Selon la proposition de Newsom, l’argent pourrait également être utilisé pour aider les tribus à mettre en œuvre des programmes d’adaptation au climat ou à embaucher du personnel. Michael Hunter, président de la Central California Tribal Chairmans Association et président de la Coyote Valley Band of Pomo Indians, affirme que la proposition du gouverneur est un « concept formidable », mais que le défi résidera dans son exécution. Travailler avec des agences d’État et naviguer dans le processus bureaucratique pourrait prendre des années, a-t-il déclaré. « Jusqu’à ce que nous suivions pour changer la direction que prend l’environnement, le retour à la terre n’est que le retour à la terre. Mais si nous le faisons correctement, nous pourrions inverser le cycle en Californie », a-t-il déclaré.

Hunter, qui a récemment organisé un rassemblement pour exhorter l’État à signer un accord de cogestion avec les tribus Pomo pour Jackson Demonstration State Forest, encourage l’État à transférer autant de terres domaniales que possible aux tribus. Le soutien financier, pense-t-il, pourrait être utilisé au mieux pour aider à entretenir ces terres. Les tribus, dit-il, ont les solutions au changement climatique. L’État n’a qu’à se mettre à l’écart.

Crowfoot, qui n’est pas autochtone, a déclaré que les excuses de Newsom en 2019 étaient « puissamment symboliques » mais nécessitaient une action pour devenir significatives. La nouvelle proposition, estime-t-il, est un exemple de cette action. Crowfoot dit qu’il se concentre sur la réussite de ce financement initial pour ouvrir la voie à des investissements futurs. « Je suis convaincu que si ce financement s’avère efficace en termes de renforcement du leadership tribal sur la conservation, des fonds supplémentaires seront alloués à l’avenir », a-t-il déclaré.

Mais la Californie pourrait certainement se permettre un engagement plus important maintenant. L’État s’attend actuellement à un excédent budgétaire de 45,7 milliards de dollars, dont 20,6 milliards de dollars dans un fonds général à des fins discrétionnaires.

Quoi qu’il arrive, Terry Supahan espère que cette proposition débouchera sur un investissement plus significatif qu’un nouveau vélo.

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