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L’aide fédérale arrive enfin à Lake Charles. C’est trop tard?

Dix-huit mois après l’ouragan Laura, les rues du centre-ville de Lake Charles restent étrangement calmes. Lorsque Tasha Guidry se rend au travail dans son bureau de la rue Ryan, elle passe devant des maisons aux bâches bleues encore tendues sur leurs toits, des bâtiments en décomposition qui seront bientôt démolis et des restaurants qui ouvrent quelques heures par jour, voire pas du tout.

« Nous en sommes toujours là où nous étions il y a deux ans », a déclaré Guidry, qui aide les résidents de la région à accéder aux services juridiques et au logement. « Rien n’a changé. Nous sommes en état d’urgence. »

La ville de Louisiane de 85 000 habitants a été frappée par quatre catastrophes majeures au cours des deux dernières années : le double coup dur des ouragans Laura et Delta à l’été 2020 a été suivi d’une tempête de verglas mortelle cet hiver-là, ainsi que d’une autre inondation dévastatrice au printemps dernier. Le changement climatique a non seulement rendu les phénomènes météorologiques extrêmes comme ceux-ci plus graves et moins prévisibles, mais il a également érodé la barrière marécageuse qui protégeait autrefois la côte de la Louisiane des tempêtes lorsqu’elles touchaient terre.

Plus d’un an plus tard, la région a maintenant reçu un déluge inattendu de secours fédéraux. À la fin du mois dernier, le ministère du Logement et du Développement urbain, ou HUD, a annoncé qu’il enverrait 1,7 milliard de dollars supplémentaires en aide aux ouragans en Louisiane; environ 450 millions de dollars iront à Lake Charles pour financer des réparations de logements à long terme. C’est suffisant pour réduire considérablement les 3 milliards de dollars de besoins non satisfaits qui, selon le gouverneur John Bel Edwards, restent des tempêtes de 2020. L’argent représente un coup de pouce inattendu pour la région en difficulté, dont la population a diminué d’au moins 5% depuis Laura – l’un des taux les plus rapides du pays.

Cependant, l’arrivée tardive de cet argent met également en évidence les limites du système fédéral de secours en cas de catastrophe. Parce que le financement dépend des caprices d’un Congrès bloqué, il arrive souvent après que de nombreuses personnes ont déjà été forcées de quitter définitivement leur domicile.

Immédiatement après une catastrophe majeure comme un ouragan, l’Agence fédérale de gestion des urgences, ou FEMA, arrive sur les lieux pour distribuer de l’argent d’aide aux victimes. La FEMA distribue cet argent à partir d’un pot de plusieurs milliards de dollars qu’elle peut utiliser pour toutes les catastrophes qui se produisent au cours d’une année donnée, et la majeure partie aide à dédommager les personnes qui ont perdu leur maison ou leurs biens. L’agence a dépensé environ 1 milliard de dollars pour le rétablissement immédiat de Laura, ce qui a causé environ 19 milliards de dollars de dommages totaux.

Les habitants de Lake Charles, en Louisiane, traversent les eaux de crue du delta de l’ouragan vers leur maison, qu’ils étaient encore en train de réparer après les dégâts de l’ouragan Laura le 10 octobre 2020. Mario Tama / Getty Images

Cependant, comme la majeure partie de cet argent est destinée aux individus et aux familles, il est rarement suffisant pour aider une communauté à se rétablir complètement, à retrouver sa population d’avant la catastrophe et à restaurer les entreprises et les organisations qui ont fermé après la tempête. Dans le cas de Lake Charles, les paiements d’aide individuelle de l’agence n’ont pas suffi à combler un trou béant dans le parc de logements de la ville : la tempête a endommagé environ la moitié des structures de la paroisse environnante, et davantage de maisons sont tombées dans les catastrophes qui ont suivi l’année suivante. . Même les propriétaires assurés ont eu du mal à financer le coût total des réparations consécutives à des catastrophes consécutives, et de nombreux locataires se sont soudainement retrouvés exclus d’une ville où des milliers d’unités de logement ont disparu, transformant ce qui avait été un marché locatif faible en un marché gratuit coûteux. pour tous. Beaucoup dans les deux camps ont choisi de quitter complètement Lake Charles pour de plus grandes villes comme Houston et Dallas, au Texas, où leur aide temporaire de la FEMA pourrait être dépensée pour des logements plus abordables.

« Ils ne peuvent pas attendre les secours, ils ne peuvent pas attendre le logement », a déclaré Guidry à Grist. « Ils ont besoin d’un sentiment de normalité. »

La crise du logement à Lake Charles, qui est à environ 50 % noire, a déclenché un cercle vicieux de désinvestissement et de dépeuplement, laissant la ville incapable de prendre l’élan dont elle a besoin pour se redresser. Plus de 300 bâtiments commerciaux ont été condamnés depuis Laura, et de nombreuses rues du côté nord historiquement noir de la ville sont encore malmenées et couvertes de nids-de-poule.

C’est là qu’intervient le Congrès, du moins en théorie. Les législateurs approuvent souvent une aide supplémentaire pour les catastrophes majeures, en partie parce que la FEMA manque de ressources pour aider les communautés à se reconstruire sur le long terme. Cet argent est de la petite monnaie par rapport à la taille globale du budget fédéral, mais sa répartition dépend des caprices de divers législateurs. Étant donné que le Congrès adopte si peu de projets de loi autonomes, les législateurs doivent jockey pour que leurs priorités locales soient incluses dans des enveloppes de dépenses massives, ce qui signifie que le lobbying et l’attention des médias peuvent faire toute la différence. Fin 2020, au milieu d’une pandémie dévastatrice et d’une élection présidentielle controversée, les voix des victimes du lac Charles se sont noyées dans le vacarme.

Il a fallu plus d’un an aux législateurs pour adopter une aide supplémentaire. En septembre, le Congrès a adopté un projet de loi qui alloue 5 milliards de dollars au programme de récupération après sinistre de subventions globales de développement communautaire du HUD, qui est destiné à aider les efforts de reconstruction à long terme. Ce projet de loi était censé financer la reprise après les catastrophes qui ont eu lieu dans tout le pays en 2020 et 2021.

Contrairement au financement de la FEMA, cependant, le programme de reprise après sinistre du HUD n’a pas d’autorisation statutaire permanente, ce qui signifie que l’agence doit recommencer un long processus bureaucratique chaque fois que le Congrès l’autorise à dépenser de l’argent pour les catastrophes, plutôt que de couper immédiatement les chèques. Pour cette raison, il a fallu encore quatre mois au HUD pour annoncer le montant d’argent qu’il distribuerait finalement et pour donner des conseils sur la manière dont les États pourraient utiliser cet argent.

Les résidents traversent le centre-ville de Lake Charles, en Louisiane, après le passage de l’ouragan Laura le 27 août 2020. Joe Raedle / Getty Images

Les 600 millions de dollars avec lesquels la Louisiane s’est retrouvée étaient bien inférieurs à ce que les autorités locales voulaient. Pendant le reste de l’automne et de l’hiver, les deux sénateurs républicains de Louisiane se sont battus pour obtenir plus d’argent de secours, mais leurs efforts n’ont pas pu surmonter l’impasse du Congrès : à un moment donné, le sénateur du Kentucky Rand Paul, un autre républicain, a bloqué le passage d’une aide autonome. facture. La délégation de la Louisiane espérait alors que l’argent pourrait apparaître dans les négociateurs massifs du projet de loi de dépenses omnibus martelés le mois dernier, mais ce n’est pas le cas.

À la surprise des législateurs, cependant, HUD était toujours assis sur des fonds substantiels du projet de loi sur l’aide adopté par le Congrès en septembre, en raison d’une rupture de communication entre le département du logement et la FEMA. Lorsque ce snafu bureaucratique a été résolu, une aubaine de 450 millions de dollars est soudainement apparue pour Lake Charles. Le maire de la ville, Nic Hunter, a déclaré dans un communiqué de presse que l’argent signifiait que la ville avait finalement « obtenu une réponse équitable » à la chaîne de catastrophes.

Néanmoins, le nouvel argent arrive après 18 mois d’incertitude et de retard – et atteindra probablement les poches des résidents de Lake Charles près de deux ans après Laura. C’est en partie parce que le Congrès n’a jamais défini de politique cohérente pour la reprise après sinistre à long terme. Sans une telle politique, les résidents des zones sujettes aux catastrophes sont plus susceptibles de se relever et de passer à autre chose, laissant les zones durement touchées dans des cycles de déclin économique et démographique.

« Il est trop tard pour récupérer ces résidents », a déclaré Guidry. « Ils ne sont pas venus ici depuis deux ans ; ils ne reviennent pas. Donc, tout ce que nous pouvons faire, c’est travailler pour attirer de nouvelles personnes et les inciter à rester.

Pendant ce temps, la crise du logement à Lake Charles ne fait qu’empirer. Ce mois-ci, la FEMA cessera de distribuer des allocations de logement temporaires aux victimes qui ont perdu leur maison à cause de l’ouragan Laura. Il s’agit d’une procédure standard pour l’agence, qui ne distribue ces paiements que pendant 18 mois, mais elle repose sur l’hypothèse qu’une communauté aura effectué au moins un rétablissement partiel au moment où les paiements cesseront d’arriver. À Lake Charles, cela ne s’est pas produit.

Le mois dernier, entre-temps, la ville a décidé de démolir un lotissement public qui avait été endommagé pendant la tempête, forçant les habitants à quitter leurs maisons. La ville peut encore réparer ou remplacer les maisons, mais en attendant, les occupants déplacés sont livrés à eux-mêmes. Guidry a essayé de les aider à trouver un logement abordable, mais seuls quelques grands complexes d’appartements sont revenus en ligne depuis la tempête, et le marché locatif dans la région est toujours plus serré qu’il ne l’a jamais été.

Ce ne sera peut-être pas le cas dans un an : une fois le nouveau financement fédéral arrivé, davantage de pelles devraient commencer à frapper la terre et le parc de logements de la région devrait commencer à rebondir. Pour le moment, cependant, les résidents n’ont nulle part où aller – et chaque jour de retard ne fait qu’aggraver le problème.

« Cela devrait vraiment être tellement clé en main à ce stade », a déclaré Alexis Merdjanoff, professeur de santé publique à l’Université de New York, qui a étudié l’impact à long terme des catastrophes. « Les gens souffrent, et ce ne sont pas des événements uniques. Il devrait être vraiment transparent pour le gouvernement à n’importe quel niveau – que ce soit au niveau fédéral, étatique ou local – de débloquer des fonds pour aider les gens.

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