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3 ans après l’ouragan Michael, les communautés noires et à faible revenu de Floride luttent pour se reconstruire

Cet article a été initialement publié sur Inside Climate News. Il est republié avec autorisation.

Patricia Roundtree s’attendait à ce que l’ouragan qui était sur le point de frapper le Florida Panhandle en octobre 2018 soit un appel proche, comme tant d’autres tempêtes au fil des ans qui avaient survolé son quartier à Panama City mais n’avaient jamais frappé directement.

Mais l’ouragan Michael était différent, s’intensifiant rapidement sur le golfe du Mexique et frappant la ville de Panama avec des vents violents de 155 mph qui ont catapulté des maisons, brisé des vitres de voitures et projeté des arbres dans le ciel. Premier ouragan de catégorie 5 à toucher terre sur le continent américain depuis 1992, Michael a laissé la maison de Roundtree en ruines.

« C’était la chose la plus effrayante que j’aie jamais vue », a déclaré Roundtree, 56 ans. « Quand vous êtes vraiment au milieu de quelque chose comme ça, vous comprenez pleinement ce que la nature peut réellement faire. »

Depuis l’ouragan, l’Agence fédérale de gestion des urgences, ou FEMA, et d’autres agences fédérales ont injecté plus de 3,1 milliards de dollars de fonds pour aider les résidents à se rétablir, sous forme de prêts, de subventions et de paiements d’assurance contre les inondations. Des centaines de millions d’autres ont été mis à disposition par le Florida Department of Economic Opportunity pour reconstruire des maisons, des routes et des hôpitaux et soutenir les entreprises locales.

Mais de nombreux résidents des quartiers historiquement noirs ou à faible revenu restent bloqués dans des maisons couvertes de bâches et infestées de moisissures qui ne sont qu’à moitié reconstruites, avec peu ou pas d’aide financière pour terminer les réparations et remettre leur vie sur les rails, selon plusieurs communautés. organisations basées dans le comté de Bay.

Malgré les promesses de l’administration Biden de mettre l’accent sur la justice environnementale et de concentrer le financement sur les communautés de couleur qui ont été touchées de manière disproportionnée par les conditions météorologiques extrêmes induites par le climat, les défenseurs reprochent à la FEMA et à ses procédures byzantines qui rejettent les candidats dans le besoin, mais les invitent ensuite à demander à plusieurs reprises de l’aide. .

« J’ai eu des clients qui sont venus et ont obtenu l’approbation pour la huitième fois », a déclaré Donna Pilson, directrice exécutive de Rebuild Bay County. « Qui fait ça ? »

Bon nombre des refus découlent des exigences strictes de la FEMA pour prouver la propriété, même si de nombreuses personnes dans ces communautés héritent de leurs maisons de parents familiaux et n’ont pas les documents requis, a déclaré Pilson.

Le problème plus large, quant à lui, est celui qui afflige une grande partie de la nation : un manque de logements abordables et de qualité. De nombreuses maisons détruites par l’ouragan Michael ont été construites dans les années 1960 et nécessitent maintenant des rénovations majeures pour les mettre aux codes du bâtiment modernes.

L’ouragan Michael a frappé la côte entre la ville de Panama et le cap San Blas pendant quatre heures, Mexico Beach et la base aérienne de Tyndall à l’est de la ville de Panama subissant des dommages catastrophiques.

Lorsque les vents et les tempêtes se sont calmés, l’ampleur de la catastrophe a été mise en évidence. Des éclats de verre jonchaient les routes. Des arbres, empêtrés dans des fils électriques, obstruaient les entrées des habitations. Les voitures ont atterri sur les toits. L’ouragan Michael a tué au moins 45 personnes, endommagé 60 000 maisons et causé environ 25 milliards de dollars de dégâts au total, dont 18,4 milliards de dollars en Floride.

« Ce furent les quatre heures les plus longues de ma vie », a déclaré Janice Lucas, directrice exécutive de la LEAD Coalition of Bay County, une organisation communautaire qui s’efforce de renforcer les liens dans des quartiers historiquement mal desservis. Sa maison a été détruite pendant l’ouragan mais elle a pu trouver refuge chez sa sœur.

De nombreux résidents, comme Roundtree, ont passé les trois dernières années à vivre sans toit ni murs. Certains ont commencé des rénovations mais ont dû arrêter en raison de la flambée des coûts, les forçant à respirer des particules, de la poussière, des débris et d’autres composés pouvant causer des maladies respiratoires. D’autres vivent encore à côté de flaques d’eau, de taches de moisissure noire et d’infestations d’insectes et de rongeurs. De fortes pluies sans précédent et les restrictions de Covid-19 ont eu des effets aggravants sur les moyens de subsistance des gens au cours des deux dernières années.

« J’ai dû bâcher mon toit environ sept fois parce que le vent venait déchirer la bâche », a déclaré Roundtree. « Et cela apporte de l’eau et plus de moisissures à l’intérieur de ma maison, et, en gros, je ne peux vivre que dans environ les deux tiers de ma maison. »

Quatre jours après la frappe dévastatrice de l’ouragan Michael, des équipes de recherche en Floride ont poursuivi leur chasse aux victimes dans des zones difficiles d’accès à Mexico Beach. Hector Retamal / AFP via Getty Images

L’argent afflue, mais pour qui ?

Dans les mois qui ont immédiatement suivi l’ouragan Michael, les efforts de reconstruction de la région dévastée provenaient principalement d’organisations communautaires locales plutôt que de donateurs externes. Avec peu d’attention médiatique et un manque général de conscience de l’étendue des dégâts, les dons qui affluent normalement après les catastrophes de la part des grandes organisations ont afflué à la place.

La Croix-Rouge, par exemple, n’a collecté que 36 millions de dollars de dons six mois après l’ouragan Michael, soit environ la moitié du montant collecté lors de la destruction de l’ouragan Florence en Caroline du Nord la même année, malgré des dommages estimés similaires. Michael a également attiré beaucoup moins d’argent et d’attention que l’ouragan Harvey et l’ouragan Irma.

Finalement, grâce à une série de subventions, les 3,1 milliards de dollars de fonds de la FEMA sont devenus disponibles. Puis, en décembre, le gouverneur de Floride, Ron DeSantis, a annoncé un financement supplémentaire de 12 millions de dollars pour aider les communautés rurales de la région nord-ouest de l’État à se remettre de l’ouragan, y compris le comté de Bay. DeSantis a annoncé le mois dernier plus de 91 millions de dollars de financement supplémentaire pour des projets visant à renforcer les infrastructures et la résilience des communautés.

À Panama City, les responsables travaillent à la refonte de l’infrastructure et de l’architecture des quartiers durement touchés et vulnérables comme St. Andrews, Millville et Glenwood, où vit Roundtree, depuis avril 2020. Après avoir inclus les résidents dans les réunions et obtenu leurs commentaires, le les plans comprennent l’amélioration des routes principales, des terrains de jeux et des parcs publics à Glenwood ; la construction d’un parc riverain à Millville ; et la refonte des routes et l’amélioration des parcs existants à St. Andrews. Au printemps dernier, les responsables de la ville ont approuvé des plans pour commencer à mettre en œuvre certaines de ces stratégies de rétablissement à Millville et St. Andrews.

Alors que des fonds de relance sont devenus disponibles auprès des gouvernements fédéral et des États, de nombreuses zones frappées par l’ouragan rebondissent : les bâches bleues recouvrant les maisons en ruine des gens ont disparu et ont été remplacées par de nouveaux toits. Les entreprises de nombreuses régions ont rouvert, attirant une fois de plus les touristes. Et de nombreux extérieurs de maisons ont été rénovés. « Il apparaît, de l’extérieur, que [Panama City] est sur la bonne voie avec la récupération », a déclaré Lucas.

Mais une grande partie de cette reprise a eu lieu pour des entreprises privées et dans des zones touristiques plus aisées près de la plage, a déclaré Roundtree. D’un point de vue économique, dit-elle, cela a du sens : les investissements de ce type aident à relancer l’économie. Mais pour les résidents vivant dans des communautés moins privilégiées, comme Millville, Glenwood et St. Andrews, les conditions sont restées à peu près les mêmes. D’innombrables personnes ici vivent encore dans des maisons semi-construites, sous des toits de fortune, et avec des fonds ou une aide financière insuffisants pour rénover leurs maisons.

Des proportions importantes de ces personnes sont des résidents noirs, à faible revenu ou âgés qui vivent dans des quartiers qui ont généralement été négligés par l’État, a déclaré Jan Booher, directeur exécutif de Unitarian Universalist Justice Florida. Une infrastructure en ruine, des problèmes de large bande et un manque général d’aide de l’État et du gouvernement fédéral ne sont pas inhabituels dans ces communautés, a-t-elle déclaré.

Les obstacles juridiques aggravent également cette négligence. Les résidents ne peuvent souvent pas rassembler les documents nécessaires et ne savent pas comment naviguer dans le processus complexe requis pour obtenir une aide financière du gouvernement, a déclaré Pilson. Elle a ajouté que certains de ses clients ont été systématiquement rejetés par la FEMA pour une aide financière, puis invités à continuer à postuler, sans jamais recevoir d’explication quant à savoir si une nouvelle demande ferait une différence.

« Faire progresser l’équité dans nos programmes est notre objectif principal », a déclaré une porte-parole de la FEMA en réponse à ces critiques, citant un nouveau programme conçu pour améliorer l’assistance individuelle, en particulier pour les communautés mal desservies. En 2021, la FEMA a également modifié les directives de sa politique de programme pour aider les communautés défavorisées à « aider ce processus et le rendre moins lourd, en garantissant à tous les survivants un accès égal à l’aide et aux ressources en cas de catastrophe ».

Sept mois après que l’ouragan de catégorie 5 ait touché terre à Panama City, les maisons endommagées et abandonnées étaient encore abondantes et des tas de débris pouvaient être vus dans toute la ville. Scott Olson/Getty Images

« Je n’ai pas l’intention de partir »

Au cœur de cette incapacité à accélérer la reprise pour les personnes à faible revenu se trouve un problème clé : le logement abordable. Sans moderniser les vieilles maisons pour les rendre plus résistantes ou en construire de nouvelles que les communautés peuvent se permettre, les gens continueront probablement à lutter, a déclaré Pilson. Avec le changement climatique, l’ouragan Michael ne sera probablement qu’une des nombreuses tempêtes violentes qui frapperont la région dans les décennies à venir.

La résolution de ce problème relève également de l’ingénierie : les résidents de St. Andrews, Millville et Glenwood vivent généralement dans des maisons plus anciennes et plus fragiles qui remontent aux années 1960, construites avant que des normes strictes de résistance au vent ne soient mises en place après l’ouragan Andrew en 1992. et Ivan en 2004. La restauration de ces maisons obligeant légalement à les remettre aux normes actuelles, les rénovations nécessitent d’importants investissements.

De nombreux habitants, incapables de se permettre ou d’obtenir une aide pour payer des réparations importantes – les réparations coûtent en moyenne 80 000 dollars à Panama City – n’ont eu d’autre choix que d’endurer des conditions lamentables, a déclaré Pilson. Cela a été difficile pour eux, a-t-elle dit, financièrement et en termes de bien-être mental et physique.

Une enquête menée en 2020 par la coalition UUJF auprès de 100 ménages touchés par l’ouragan Michael a montré que plus de la moitié des répondants étaient préoccupés par la qualité de l’air pour eux-mêmes ou pour d’autres membres de la famille dans leur ménage. Environ un tiers ont déclaré qu’ils étaient encore en train de se remettre de l’ouragan.

Roundtree, qui vit avec son mari dans une maison dont le salon est inutilisable en raison de fuites, de murs démolis et de moisissures, a dû faire face à des allergies et des problèmes respiratoires tout au long de l’année.

« Les allergies saisonnières sont une chose, mais quand c’est toute l’année et que vous avez des infections des sinus, c’est un problème pour nous deux maintenant », a-t-elle déclaré. Glisser, trébucher et vivre dans des conditions précaires ont également affecté de nombreuses personnes qui résident encore dans ces maisons, selon une enquête menée par le département de la santé du comté de Bay.

Être coincé dans ces maisons pendant une grande partie de la pandémie a également exacerbé les problèmes de santé des communautés, a déclaré Pilson. Des mesures de quarantaine strictes ont forcé les gens à respirer de la poussière, des produits chimiques et des allergènes.

Pour beaucoup, la lutte a été trop lourde à supporter : des dizaines de personnes ont dû quitter leur domicile, émigrer vers des zones qui pourraient être moins sensibles aux catastrophes liées au climat. D’autres, comme Roundtree et son mari, disent que ce n’est tout simplement pas une option.

« Je suis né, j’ai grandi et j’ai fait mes études ici à Panama City », a déclaré Roundtree. « Et je n’ai pas l’intention de partir. »

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