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Il y a des millions d’acres de parcours « défaillants », selon les données

Cette histoire a été initialement publiée par High Country News et est reproduite ici dans le cadre de la collaboration Climate Desk.

Les données publiées la semaine dernière révèlent que 54 millions d’acres de terres gérées par le Bureau of Land Management, ou BLM, ne respectent pas les propres «normes de santé des terres» de l’agence.

Bien que les normes varient entre les États et les biorégions, elles mesurent généralement les conditions biologiques, y compris la santé des sols, la qualité de l’eau, la diversité des espèces végétales et la qualité de l’habitat des espèces menacées et en voie de disparition. Les normes définissent les repères minimaux que les gestionnaires des terres doivent atteindre et maintenir pour que les paysages fonctionnent et soient utilisés de manière durable.

Le BLM supervise 246 millions d’acres de terres, dont la grande majorité se trouve dans l’ouest des États-Unis. La mission de l’agence est de « soutenir la santé, la diversité et la productivité des terres publiques pour l’utilisation et la jouissance des générations présentes et futures », mais selon les dossiers obtenus par l’organisation bipartite de surveillance Public Employees for Environmental Responsibility, ou PEER, il échoue de le faire sur près d’un quart des terres louées pour le pâturage.

« Nous devons tous travailler ensemble pour améliorer les pratiques de conservation sur les terres publiques », a déclaré Chandra Rosenthal, directrice du bureau Rocky Mountain de PEER. « Cette carte est un signal d’alarme pour le BLM non seulement pour améliorer et moderniser ses efforts de collecte de données et de cartographie, mais aussi pour prendre des mesures pour faire face aux vastes quantités de terres dégradées. »

PEER a obtenu 78 000 dossiers couvrant trois décennies grâce aux demandes de la Freedom of Information Act. Les données, qui couvrent 13 États occidentaux de 1997 à 2019 et contiennent des informations de chaque bureau extérieur du BLM dans ces États, tracent 21 000 attributions sur une carte interactive.

« Cette carte est utile pour que les individus puissent voir ce qui se passe autour d’eux, devenir actifs et vraiment travailler pour tenir le BLM responsable dans les domaines qui sont importants pour eux », a déclaré Rosenthal à High Country News. « C’est vraiment stimulant pour les gens d’être conscients de ce qui se passe sur leurs terres publiques. » (Divulgation: Rosenthal est un frère de l’éditeur numérique en chef de HCN.)

Les données montrent que de vastes étendues de terres sont dégradées. Certaines superficies ne sont pas du tout évaluées, et sur les quelque 109 millions d’acres qui le sont, la moitié ne répondent pas aux normes de santé des parcours. Les lotissements en difficulté, bien que documentés dans tout l’Ouest, se trouvent principalement dans les écorégions désertiques froides, souvent à l’ombre de la pluie des chaînes de montagnes. Ces zones se caractérisent par un manque d’humidité et des variations extrêmes de température.

Dans six États – Californie, Colorado, Idaho, Nevada, Oregon et Wyoming – plus de 40 % des terres évaluées ne respectent pas les normes de santé des terres. Au Nevada, 83 % des attributions évaluées ne respectent pas les normes, tandis que les données de l’Idaho indiquent que 78 % des attributions évaluées ne respectent pas les normes de santé des parcours. Au Nouveau-Mexique, cependant, seulement 2% des attributions évaluées échouent.

High Country News a contacté le BLM avec des questions avant la publication, et l’agence a répondu par une déclaration écrite après la mise sous presse de l’histoire: «Bien que nous ne soyons pas d’accord avec certaines des conclusions de PEER car l’analyse était à grande échelle et a manqué sur le terrain, nous reconnaissons qu’il y a du travail à faire face au changement climatique et à d’autres défis », selon le communiqué. « Le BLM accordera la priorité aux évaluations pour les zones où les normes de santé des terres n’ont jamais été évaluées ou où les normes ne sont pas respectées et s’efforce également d’améliorer la façon dont il rapporte les données sur la santé des terres. »

Des paysages florissants font partie intégrante de la santé publique et économique des communautés et des nations autochtones de l’Ouest, en particulier celles dont les terres ancestrales sont concernées. Les recherches menées par Headwaters Economics et le Center for Western Priorities documentent en détail la valeur considérable que les terres publiques ont pour les communautés voisines de la porte d’entrée.

Mais une méga-sécheresse prolongée dans l’ouest des États-Unis constitue une menace permanente pour les paysages déjà stressés et les communautés qui en dépendent, tout comme les problèmes qui se chevauchent, notamment le changement climatique, la propagation d’espèces envahissantes comme le tricheur et la fréquence et l’intensité croissantes des incendies de forêt.

L’analyse de PEER révèle que le pâturage du bétail est le principal responsable de la dégradation des terres. Le BLM loue plus de la moitié de sa superficie aux éleveurs en tant que pâturages pour les bovins, les moutons et d’autres animaux d’élevage. Bien que tout, de la sécheresse et des incendies de forêt aux véhicules tout-terrain, puisse avoir un impact sur la santé des parcours, le pâturage du bétail est une cause importante de la défaillance des normes de santé des terres de 72 % des terres publiques. C’est environ 40 millions d’acres.

Cette découverte est constante dans tout l’Ouest, parfois à grande échelle : un lotissement massif de plus de 950 000 acres dans la région de Rock Springs, dans le Wyoming, n’est qu’une des zones qui identifient le pâturage du bétail comme une cause importante du déclin de la santé des terres. D’autres facteurs de stress tels que les espèces envahissantes, les chevaux sauvages et la dégradation extrême des cours d’eau expliquent la mauvaise santé de 15 millions d’acres supplémentaires.

Les pâturages du BLM qui ne respectent pas les normes chevauchent considérablement les zones de reproduction et l’habitat du tétras des armoises. Des écorégions comme le bassin du Wyoming, le bassin et la chaîne du nord et les plaines de la rivière Snake doivent leur échec à la présence de bétail sur plus de 40 % des terres évaluées à ce jour. D’autres espèces animales sont également impliquées ; par exemple, certains lotissements dans la maison de la tortue du désert menacée ne respectent pas non plus les normes.

PEER a partagé ses conclusions lors d’une réunion début janvier avec de hauts responsables de l’agence, dont la directrice du BLM, Tracy Stone-Manning, et la directrice adjointe des politiques et des programmes, Nada Culver.

« Cela nous a surpris que beaucoup d’entre eux ne savaient même pas qu’il y avait du pâturage dans les zones sauvages », a déclaré Rosenthal. « J’ai l’impression qu’il y a beaucoup de méconnaissance des données sur les normes de santé des parcours. » Mais Rosenthal a également qualifié la réunion d' »étape positive » et a déclaré qu’elle estimait que les dirigeants étaient « curieux et intéressés à apporter des changements ».

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