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Le sel de voirie est terrible pour les lacs et les cours d’eau. Le Minnesota a peut-être une solution

La militante écologiste Sue Nissen porte une cuillère à café sur une ficelle autour du cou, qu’elle aime remettre aux législateurs lors des audiences à la législature de l’État du Minnesota. C’est parce qu’une cuillère à café de sel suffit à polluer cinq gallons d’eau, ce qui la rend inhospitalière pour la vie.

Les équipes routières déversent plus de 20 millions de tonnes métriques de sel sur les routes américaines chaque hiver pour les protéger de la glace et de la neige – un nombre presque insondable de cuillères à café. Maintenant, l’organisation de Nissen, Stop Over Salting, fait pression pour que le Minnesota adopte un projet de loi visant à réduire ce chiffre en aidant les applicateurs à apprendre à en utiliser moins – une technique appelée « salage intelligent ».

La raison, a-t-elle dit, est que les masses d’eau douce de l’État sont en crise: 54 lacs et cours d’eau sont «altérés» par des concentrations élevées de sel, ce qui signifie qu’ils ne répondent pas aux normes fédérales de qualité de l’eau, tandis que des dizaines d’autres se rapprochent de ce basculement. point, selon l’Agence de contrôle de la pollution du Minnesota. Mais les militants écologistes et les scientifiques soutiennent qu’il est possible de maintenir la sécurité hivernale tout en réduisant la quantité de sel répandu sur les rues et les autoroutes.

« Il existe des solutions », a déclaré Nissen à Grist. « Nous pouvons toujours avoir notre mobilité hivernale et être en sécurité… avec moins de sel. »

Blé à moudre

Le sel de voirie, qui agit en abaissant le point de fusion de la glace, est bon marché et efficace, réduisant les accidents de voiture jusqu’à 85 %. Mais en plus de corroder le métal et le béton – entraînant des dommages estimés à 5 milliards de dollars chaque année – il se retrouve également dans les rivières et les lacs, où il a des effets toxiques sur la vie aquatique. En janvier, des chercheurs des États-Unis et du Canada ont découvert que même des concentrations de sel inférieures au seuil considéré comme «sûr» par les gouvernements causaient de graves dommages aux organismes.

Les avertissements concernant les effets du sel de voirie sur les masses d’eau douce et les écosystèmes ont commencé dans les années 1970, a déclaré Bill Hintz, auteur principal de l’étude et scientifique environnemental à l’Université de Toledo dans l’Ohio. Mais l’utilisation de sel a triplé depuis lors. Aujourd’hui, le changement climatique encourageant un salage excessif en rendant les tempêtes hivernales plus imprévisibles, les responsables d’États comme le Minnesota commencent à réaliser l’ampleur du problème.

Le projet de loi du Minnesota, s’il est adopté, serait l’une des premières lois de l’État à encourager le «salage intelligent», un moyen de réduire l’utilisation du sel de voirie tout en maintenant la sécurité hivernale. Le New Hampshire a adopté une loi similaire en 2013, tandis que le Wisconsin a également un programme de formation «sel sage». À New York, le groupe de travail sur la réduction du sel d’Adirondack Road a lancé ce mois-ci un programme pilote de trois ans pour réduire la contamination par le sel d’eau douce.

Le concept de salage intelligent englobe une gamme de technologies et de techniques. Le saumurage consiste à déposer un mélange liquide de sel avant une tempête, ce qui empêche la glace de coller et réduit le besoin de salage répétitif. Il comprend également que les applicateurs apprennent à calibrer leur équipement pour savoir combien de sel ils utilisent en premier lieu, ainsi que quand arrêter le salage (en dessous de 15 degrés Fahrenheit, par exemple, le sel est beaucoup moins efficace). Le Minnesota forme des applicateurs à ces techniques depuis 2005, mais en vertu du nouveau projet de loi, les «saleurs intelligents» certifiés seraient protégés de toute responsabilité, les empêchant d’être poursuivis pour des accidents de glissade et de chute.

Nissen espère que cette protection encouragera davantage d’applicateurs privés à être certifiés dans des pratiques de salage intelligentes, qui sont non seulement meilleures pour l’environnement, mais permettent également d’économiser de l’argent sur le sel. Mais les convaincre est un défi, dit-elle, car les gens en sont venus à associer la vue du sel à la sécurité hivernale. « Si quelqu’un appelle et dit: » Je ne vois pas assez de sel «  », a-t-elle déclaré, « ils appellent l’applicateur et disent » sortez et mettez plus de sel « . »

De nombreux départements des transports des États, comme celui-ci en Pennsylvanie, stockent de gros tas de sel pour l’entretien hivernal des routes. Tim Leedy/MediaNews Group/Reading Eagle via Getty Images

Cette dépendance excessive au sel de voirie a de graves conséquences environnementales. Le type le plus couramment utilisé pour le dégivrage est le chlorure de sodium – le sel gemme – mais les chlorures de calcium et de magnésium sont parfois utilisés par temps froid. Une fois qu’il pénètre dans un plan d’eau, le sel est presque impossible à éliminer, ce qui nécessite des processus coûteux et énergivores comme l’osmose inverse. Le chlorure, en particulier, se lie étroitement aux molécules d’eau et peut être hautement toxique pour les organismes comme les poissons, les amphibiens et le zooplancton microscopique, qui forment la base de la chaîne alimentaire dans un lac ou une rivière.

Si le zooplancton meurt, a déclaré Hintz, cela peut déclencher une réaction en chaîne qui permet aux algues de prospérer, provoquant des efflorescences toxiques et affectant les espèces de poissons indigènes qui ne peuvent pas survivre dans les eaux troubles. Cela devrait déranger les pêcheurs récréatifs du monde entier, a-t-il dit, mais la contamination par le sel s’est également transformée en eau potable, en particulier dans les zones où les gens dépendent de puits profonds pour atteindre les eaux souterraines. Dans les Adirondacks, dans le nord de l’État de New York, une étude de 2019 a révélé que 64 % des puits testés pour le sodium dépassaient les limites fédérales, ce qui peut être particulièrement dangereux pour les personnes souffrant d’hypertension artérielle ou d’autres personnes suivant un régime pauvre en sodium.

Cela rend les programmes de réduction du sel comme celui du Minnesota cruciaux, a déclaré Hintz, pour « aplatir la courbe » des concentrations de sel d’eau douce. « Les meilleures pratiques de gestion sont d’une importance cruciale en ce moment », a déclaré Hintz.

Mais réduire l’utilisation du sel ne fera que ralentir la crise, pas l’arrêter, a averti Hintz. Le sel qui a déjà été déposé peut mettre des années à apparaître dans les eaux souterraines, et la quantité qui peut être ajoutée « en toute sécurité » sans endommager de façon permanente un écosystème est une « question ouverte », a-t-il déclaré. Et les alternatives sans sel, comme le sable ou même le jus de betterave, peuvent entraîner leurs propres problèmes, en envasant les rivières ou en introduisant des nutriments dans les écosystèmes qui peuvent entraîner la prolifération d’algues.

Certaines villes ont opté pour des solutions proactives – empêcher la neige et la glace de s’accumuler en premier lieu, plutôt que de les faire fondre avec du sel une fois que c’est déjà un problème. Depuis 1988, la ville de Holland, dans le Michigan, a investi dans un système de « fonte des neiges », qui utilise l’eau préchauffée d’une centrale électrique voisine pour réchauffer les trottoirs et les routes grâce à un réseau de tuyaux sous la surface, éliminant ainsi le besoin de salage. Mais des solutions comme celle-ci sont coûteuses et à forte intensité de main-d’œuvre, a déclaré Amy Sasamoto, responsable du district de développement du centre-ville de la ville. La ville a dépensé plus d’un million de dollars pour installer les 250 000 premiers pieds carrés de tubes souterrains, et le système ne couvre encore que quelques rues du principal quartier commerçant du centre-ville de Hollande, bien que Sasamoto ait déclaré qu’il pourrait s’étendre avec le développement futur.

Ces solutions peuvent ne pas être évolutives à quelque chose comme une autoroute à quatre voies, a déclaré Xianming Shi, ingénieur et directeur du National Center for Transportation Infrastructure Durability & Life-Extension à l’Université de l’État de Washington. Shi étudie comment les «infrastructures connectées», telles que les voitures connectées à un réseau de partage d’informations, peuvent améliorer la sécurité routière en hiver. Par exemple, le partage d’informations en temps réel sur les conditions routières peut aider les équipes d’entretien des routes à savoir quelle quantité de sel utiliser, réduisant ainsi le sursalage.

Mais même une technologie améliorée et le partage de données ne suffiront pas, a déclaré Shi, pour arrêter le flux de sel. Au lieu de cela, il sera crucial d’encourager des habitudes de conduite hivernale plus sûres, comme demander aux gens de rester à la maison pendant les tempêtes dans la mesure du possible ou de conduire plus lentement même sur une autoroute.

« L’état d’esprit des gens est davantage lié à ce moment, comme » je veux conduire vite pendant l’hiver «  », a déclaré Shi. « Ils ne réalisent pas que cela a une conséquence cachée. »

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